The Athletic強勢擴張,體育數字媒體之争還會有更多新故事
The Athletic走的是一條Netflix式的路線,用沒有廣告的高質量新聞和頂級作者的獨家内容來吸引付費訂閱用戶。
061302019-08-02 14:42     來源:禹唐體育


禹唐體育注:

從雅虎體育到ESPN,知名體育記者阿德裡安·沃納羅夫斯基(Adrian Wojnarowski)一直都是NBA内部爆料領域的絕對權威,他的國際知名度甚至不亞于那些籃球場上的巨星。特别在NBA交易大門打開的時候,關注Woj的個人Twitter就是獲取一手準确信息的最有力保障。


然而在傳統體育媒體日漸式微的今天,留住這樣的頂級人才也不再是件容易的事。在Woj于2017年6月加盟ESPN之後,雅虎體育又把一位名叫沙姆斯·查拉尼亞(Shams Charania)的年輕記者推到台前。當然,2015年就加入雅虎體育的他當時已經在體育圈内小有名氣,隻不過鋒芒一直被Woj這樣的老前輩掩蓋而已。


從一名默默無聞的普通記者到與Woj“針鋒相對”的NBA爆料大神,Shams的成長速度确實令業内驚歎。不過日薄西山的雅虎體育注定不是Shams發揮潛能的終極舞台,去年八月份,他離開雅虎體育,加盟體育媒體公司The Athletic。雖然這隻是一家2016年初才成立的年輕公司,但是經過短短幾年的發展,它已經成為美國體育媒體行業内最具活力的一股力量。



據悉,ESPN、特納體育以及NBC體育都曾對這位後起之秀發出過橄榄枝,但是Shams依然選擇了一家新興的體育媒體,這其實也從側面反映出傳統體育媒體的現實窘境。現在的Shams,除了前面的Title從雅虎體育變成了The Athletic,其餘的也似乎未發生太多改變。不過這家年輕體育媒體公司的世界知名度可是越來越響了,不難想象,這已經對美國傳統的體育媒體格局形成了巨大挑戰。


The Athletic誕生并且成長于數字媒體爆發的時代,這同樣是一個變幻莫測的時代,它不需要任何角色轉化,而是直接成為這個時代的代表。The Athletic目前專心服務于北美市場,它在本土層層推進,借助其獨特而高質量的内容,在中小市場迅速站穩了腳跟,有些市場甚至還沒有被職業體育聯盟覆蓋,這也被其視為核心競争力之一。


進入到2018年,The Athletic進入瘋狂擴張的階段。在公司成立兩周年的時候,擁有的編輯人員數量也不過60餘名,覆蓋了美國的10個地區市場。僅僅到了九月份,該公司的員工數量就激增到了300名以上,覆蓋的地區市場數量也達到了接近40個,其中還包括加拿大的個别市場。



The Athletic走的是一條Netflix式的路線,用沒有廣告的高質量新聞和頂級作者的獨家内容來吸引付費訂閱用戶。這種模式的發展前期一定伴随着巨大的資金投入以及人才儲備,不過也确實被資本方看好。The Athletic僅僅在一年多的時間裡就完成了三輪融資,最近一次發生在去年十月底,融資金額高達4000萬美元,參與的投資機構超過10家。據消息人士透露,The Athletic當時的最新估值已經達到2億美元。現在,這一數字應該會更高。


相比于傳統媒體集成式的内容生産方式,The Athletic這種直面消費者的業務模式正逐漸成為市場主流,并且更容易受到年輕體育用戶的青睐。當然,比起傳統的廣告營收模式,基于付費用戶儲備的盈利模式投資回報速度肯定是相對較慢的,但是這個過程看起來值得等待。


The Athletic目前的融資主要用于聘請資深體育記者和評論作者,Shams自然是其中的代表人物。其實The Athletic正處于一個團隊擴張的黃金時期,我們知道,諸如ESPN、福克斯體育這樣的老牌體育電視網都在近年來經曆了比較大規模的裁員,其中不乏一些名嘴和擁有多年行業經驗的記者,這些人也就成為了The Athletic主要吸納的對象。這被看作是體育媒體行業的另一種“複興”,但是同時也招緻了不少輿論的指責。



這樣的動作仍然在繼續,而且The Athletic也在考慮增加内容的多樣性,包括在大量的文字内容之外填充一些視頻内容,這看起來也是這種新興數字媒體發展的必經之路。就在The Athletic去年完成C輪融資之後不到一個月的時間,就有三位電視界的資深業者加入到該公司,他們分别是CBS新聞的首席調查記者阿明·科特揚(Armen Keteyian)以及兩位資深電視節目制片人阿蘭·戈爾德伯格(Alan Goldberg)、維克托·弗蘭克(Victor Frank),他們二人在NBC和CBS都有多年的供職經曆。


這三人主攻的都是視頻内容領域,對此,The Athletic創始人之一阿萊克斯·馬瑟(Alex Mather)表示,這不意味着公司會在商業模式上做出改變,絕大多數的預算還會投入到文字内容,但是一定量視頻内容的補充能夠擴大平台的受衆面,提高用戶黏性和忠誠度。


據最新的消息顯示,The Athletic的訂閱用戶數量已經超過了50萬人,僅僅2018年就新增了30萬訂閱用戶,對于一家成立三年多的公司而言,這已經是不小的成就,不過馬瑟和另一位創始人亞當·漢斯曼(Adam Hansmann)的野心顯然不止于此,100萬訂閱用戶是他們為2019年定下的目标。他們也相信内容的差異性會帶來多樣化的用戶,從而帶來數千萬美元的差異性收入。



此外,The Athletic已經将業務擴展到美國和加拿大的近50個地區市場,内容涵蓋了北美各大職業體育聯盟、大學體育、電子遊戲乃至體育商業等多個層面。The Athletic還在擴張自己的記者和編輯團隊,并且還希望增加更多領域的内容,因為随着世界體育走向全球化,美國的體育愛好者對于足球等“外來運動”的熱情也逐漸高漲起來。


有消息稱,The Athletic很快就會推出英超的相關内容,相關崗位的招聘正在進行中。此前就有業内人士透露,BBC體育英超專家大衛·奧恩斯坦(David Ornstein)即将加盟The Athletic,看起來這并非空穴來風。熟悉英超的球迷對這個名字一定不會陌生,他的消息準确性極高,素有“小官宣”之稱,他的加入對于The Athletic英超内容的打造而言無疑是如虎添翼。


The Athletic在高歌猛進的路上也免不了遭遇一些質疑和挑戰。更多的質疑主要還是對其長期商業模式的看衰,因為内容訂閱模式在媒體行業的商業邏輯近年來一直在面臨挑戰,而且The Athletic的核心團隊力量基本來自于傳統媒體行業,他們的創新能力也讓很多人持懷疑态度。



更重要的問題還是行業内的競争。随着衆多傳統體育媒體向數字化轉型,更多的直面消費者服務被分割或者孵化出來,它們背靠大樹,不但資金雄厚,而且有着本就堅實的内容厚度基礎,其中比較有代表性的就是Bleacher Report和Players’ Tribune。它們之中還有很多已經在發展OTT服務,這都是The Athletic無法抗衡的。


當然,我們現在隻能說體育數字媒體領域的競争尚未進入白熱化階段,而The Athletic也在有意識地豐富自己的内容矩陣。相對激進的模式有利就有弊,The Athletic對于未來的賭注能否收獲足夠多的回報,這還是需要時間來給出答案。好戲還在後邊。


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